Het lichaam is opgebouwd uit cellen. Cellen verouderen, beschadigen en worden vervangen door nieuwe cellen, door middel van celdeling. Bij zo’n celdeling splitst een cel in twee nieuwe cellen, die ook weer kunnen delen in tweeën, etc. Dit proces ligt ten grondslag aan het onderhoud van weefsels en organen in het lichaam.

Een celdeling kan soms verkeerd gaan. Dan ontstaan er cellen met een afwijkende vorm en werking. Meestal worden deze afwijkende cellen afgebroken, maar soms kunnen ze zich gaan delen en kunnen er tumoren ontstaan. De meeste van deze tumor zijn goedaardig (benigne) maar soms zijn deze kwaadaardig (maligne).